CARLOS BELMAR ZÚÑIGA, Director general de Elefante Azul

Hay que ser creativos para fidelizar a los consumidores

Fecha: 14/07/2009

CARLOS BELMAR ZÚÑIGA, Director general de Elefante Azul

El suizo Maurice Paquette inventó el sistema de lavado de vehículos a presión en 1965. A partir de esa patente se ha creado una multinacional de capital francosuizo que está presente en 12 países con 850 unidades, de las que 611 son franquicias. En España, Elefante Azul lidera el sector con 130 centros, una cifra que el nuevo director general prevé incrementar a razón de una apertura mensual. Además, Carlos Belmar Zúñiga se encargará de gestionar otros mercados, como Portugal, Marruecos o Túnez, y trabajará por ampliar los servicios y productos de la red sin descuidar las relaciones con los franquiciados –el 40% son multifranquiciados– y el respeto al medio ambiente.

Imagino que su principal objetivo es mantener la posición de privilegio que la cadena ostenta España.
Somos líderes del sector, con 191 centros repartidos por España y Portugal, 172 de ellos en franquicia, y trabajamos para consolidar esta posición. Nuestra intención es hacerlo a través de 3 vías. En primer lugar, mediante la implantación de nuevos productos y servicios encaminados a mejorar la oferta de los centros, lo que reforzará la imagen de la marca. Las otras 2 líneas de actuación prioritarias son estrechar las relaciones con los franquiciados, compartiendo objetivos comunes, y desarrollar nuevos mercados.

¿El sector del lavado de vehículos atraviesa un buen momento en nuestro país?
Creo que todavía no ha alcanzado su punto de madurez. En las principales áreas urbanas está bastante consolidado, pero no ocurre lo mismo en las zonas menos desarrolladas. Nuestra obligación en este sentido es ser lo más creativos posible en la oferta y la promoción de nuestros servicios y productos para conseguir una buena fidelización de los consumidores.

Supongo que el grado de madurez está vinculado al número de centros con relación a otros países. ¿Cuál sería el tope?
Es difícil de determinar, porque la medida la dan la población y el parque automovilístico. El número de habitantes, aunque no es muy variable, tiende a crecer, mientras que el parque automovilístico, que ha aumentado mucho en los últimos años, se está estabilizando. Yo creo que todavía hay recorrido, pero prefiero no concretar cuántos centros serían el tope.

¿De qué manera afectan el descenso de la venta de vehículos y la crisis económica a la marcha de la cadena?
La caída de ventas del sector del automóvil no nos afecta necesariamente, porque el número de coches sigue siendo el mismo aunque no se vendan más. Sin embargo, el envejecimiento del parque automovilístico puede convertirse en una ventaja para nosotros. Es posible que la gente que tiene un coche antiguo lo lave más a menudo para que el aspecto sea el mejor posible. Por otra parte, la crisis económica afecta más al gasto medio por lavado, que ha caído entre un 5 y un 10%, que a la frecuencia de lavados.

¿Se nota un descenso del precio de los terrenos?
Más que un descenso del precio, notamos un aumento de la capacidad de negociación. Además, hay parcelas que antes estaban totalmente vetadas para nuestro negocio porque el rendimiento que podían dar era inferior al de un bloque de pisos. Hoy por hoy, como prácticamente no hay promociones de viviendas, hay más terrenos disponibles.

¿Se han atenuado los problemas que tenían para obtener las licencias?
Siempre han sido uno de los caballos de batalla del sector. Esperamos que los ayuntamientos, ahora que tendrán menos trabajo y menos ingresos por el bajón de la construcción, le puedan dedicar un poco más de tiempo a este tipo de licencias.

Elefante Azul se instaló en España en 1989, y abrió el primer centro franquiciado dos años después. ¿Ha cambiado mucho el sistema de lavado desde entonces?
En lo esencial, el sistema mantiene la concepción inicial. Han podido mejorar las prestaciones del jabón, la intensidad de la presión, el direccionamiento y la manejabilidad de la lanza, pero son evoluciones relacionadas con la comodidad del cliente y el resultado final.

¿Qué sistemas de pago utilizan actualmente?
Monedas, fichas y una llave de plástico con un chip interior que se recarga. La ventaja que tiene la llave es que se gasta poco a poco y puede generar ciertos ahorros.

Elefante Azul siempre ha mostrado especial preocupación por el medio ambiente. ¿Qué acciones desarrollan en este sentido?
Actualmente analizamos la posibilidad de utilizar energía solar en nuestros centros, y también trabajamos en la mejora del tratamiento de las aguas residuales. Aunque cumplimos la normativa, queremos ir un poco más allá para que el proceso sea realmente eficaz.

¿Ha aumentado la competencia en precios?
Según los análisis que se han hecho, hay empresas más económicas y más caras. Lo que sí le puedo decir es que para nosotros el lavado de Elefante Azul es el que mejor acabado tiene. Funciona con agua caliente, que muy pocos centros emplean; la presión es de 95 bares, mientras que en otros negocios es inferior, y el tipo de jabón que utilizamos consigue deshacerse de la suciedad del coche con mucha más facilidad, con lo cual resulta más rápido que otros sistemas. Hay otra ventaja adicional que es la ósmosis: todos nuestros centros permiten al cliente realizar el aclarado final con agua osmotizada, algo que tampoco es muy común.

En Francia han adquirido las estaciones de lavado de Carrefour. ¿Planean acciones similares en España?
En España no se ha hecho, ni hay un plan para hacerlo. Aunque eso no significa que se pueda descartar para un futuro, pues estamos abiertos a operaciones de este tipo, bien sea con Carrefour o con otra entidad.

¿El principal escollo para conceder franquicias es la dificultad que encuentran los emprendedores para obtener la financiación necesaria?
Sí, es el principal problema. Sin embargo, es un negocio sólido y conocido, que tiene unos márgenes más que razonables y, por lo tanto, las entidades financieras deben de tener en cuenta esas capacidades. En este sentido, estamos en conversaciones con los bancos con los que trabajamos habitualmente para tratar de conseguir un tipo de acuerdo marco que facilite la concesión de créditos a nuestros franquiciados.

¿Cuántos multifranquiciados tienen en España actualmente?
Casi un 40% de la red está en manos de multifranquiciados, y la persona que más centros gestiona tiene 6.

¿Han cerrado franquicias por falta de rentabilidad?
Las bajas son muy escasas. Lo que puede ocurrir, aunque raramente, es que el ce

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